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新发现:战斗中断腿的蚂蚁会被同伴带回家医治

桐阴2018-11-18 16:08:46

一队向白蚁巢进军的马塔贝勒蚁。图源莫桑比克戈龙戈萨国家公园网站。

在撒哈拉以南非洲,生活着一种名为马塔贝勒蚁(Megaponera analis)的肉食性蚂蚁。这种蚂蚁体长可达2厘米,主要食物为白蚁。发现白蚁巢穴后,“侦察兵”会带领200到600只马塔贝勒蚁组成的军团向白蚁巢穴发起猛攻。体型较大(头宽大于2.44毫米)的马塔贝勒蚁负责迅速破坏白蚁巢穴,体型较小(头宽小于2毫米)的个体则穿过大蚂蚁撕开的巢穴入口,向巢内的白蚁发起猛攻。攻击结束后,马塔贝勒蚁军团则会携带着丰盛的战利品(白蚁尸块),浩浩荡荡地回到自己的巢穴。

在和白蚁的战斗中,马塔贝勒蚁也会受伤,最常见的就是“深入敌营”的小型蚁身上的肢体损伤:断腿。研究人员发现,这些受伤的小型蚁常常会在同伴的帮助下回到驻地,并迅速适应缺失了一条或两条腿的“残疾人生活”,甚至可以在断腿的几天后,就跟随部队再次出征,英勇程度几乎不受影响。在马塔贝勒蚁天然种群中,有大约5%的个体都是断了一条或两条腿的“残疾人”。

在最近发表于《英国皇家学会期刊:生物科学》(Proceedings of the Royal Society B:Biological Sciences)的一项研究中,研究者对这一现象进行了更为细致的研究和探讨。

研究者发现:

轻伤者被带回巢穴,重伤者则被抛弃

受伤的蚂蚁会分泌信息素,吸引路过的大型同伴对它进行帮助,将它“抬回家”。只断了一条或两条腿的“轻伤者”常常还有能力自行走动,也会有相当大的概率得到同伴的帮助。而断了5条腿的“重伤员”,虽然也会吸引同伴的关注,但由于它们自身行动能力太差,无法配合,通常不会被抬走。

在实验中,研究者将断腿的个体放在大部队返回的路上,结果,20只轻伤蚁中有9只被同伴抬回,而20只重伤蚁中只有1只被带回。

视频:重伤蚁引起了同伴的关注,但不会被抬走


轻伤蚁会在同伴面前“装柔弱”

在成功吸引同伴注意后,轻伤的蚂蚁常常会表现出行动困难、急需帮助的惨状,而当同伴离开,只剩下它一个人的时候,它却会立刻生龙活虎,抬腿就跑。

视频:“装柔弱”的轻伤蚁


回到巢穴后,伤员会得到同伴的治疗

回巢后,这些伤员的断腿位置会得到同伴的长时间舔舐。这种舔舐可以清洁伤口,并向伤口释放具有抗菌作用的分泌物,从而避免感染的发生。和没有接受这种治疗的伤者相比,接受治疗者的24小时存活率由10%上升至80%。这些数据表明,这种治疗不仅对受伤个体的存活至关重要,也是防止感染和疾病在群体中蔓延的重要“群体免疫”措施。

视频:蚂蚁在舔舐受伤同伴的伤口



以上就是这项研究工作的主要内容。微如蝼蚁,在行为上却可以和人类有如此多的共通之处。有战争、有侵略、有取舍、有互助。于是例行感叹:造化钟神秀,自然是真神。



论文信息:Frank ET, Wehrhahn M, Linsenmair KE. 2018 Wound treatment and selective help in a termite-hunting ant. Proc. R. Soc. B 285: 20172457.

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